Unknown Italy: Skiing or Hiking on Monte Zoncolan, Friuli-Venezia Giulia

What I’ll describe today is quite a unique experience.

Actually, it’s something that I strongly hope you won’t be able to do if you ever visited Friuli-Venezia Giulia. Why? This winter trek on the snowy slopes of Monte Zoncolan, Friuli-Venezia Giulia, Italy, only happened “thanks” to Covid-19.

Monte Zoncolan is THE ski resort in our region.
Anin a scià in Zonco” (Let’s go skiing on Zoncolan) is the most frequent sentence you can hear an average person from Friuli-Venezia Giulia say on a sunny December Saturday.

Baita Goles on an average winter weekend

2020 though, was everything but average. On December 19th, 2020 at 10.30 am, Stefano and I thus park our car in an almost desert parking lot on Monte Zoncolan. We head for the almost empty slopes with snowshoes instead of skis. We’re aware that this is our only chance to experience Monte Zoncolan on foot, in the sunlight, and with half a meter of snow. Our final destination is the mountain hut “Rifugio Tamai”, 400 meters above our heads. Although it’s true that there are off-piste tracks connecting the mountain hut to the village of Sutrio (Udine), it is also true they are far less easy and more dangerous than what we’ll do today.

I’ve always compared Monte Zoncolan’s slopes to ski motorways.
Personally, I will always prefer narrow paths to motorways. But I must admit that I gained particular pleasure from walking on the polished ski-slopes. In 2018 I participated in a moonlit snowshoe trek on today’s path, but back then it was forbidden to touch slopes to avoid any damages. With Covid-19 and no mass-winter tourism, crossing slopes is inevitable and funny. Let’s say that they are a very efficient way of testing one’s breath.

Snowy slopes on Monte Zoncolan, Friuli-Venezia Giulia, Italy

Halfway, we arrive at the first mountain hut of our climb, Baita Goles. This morning, it’s populated by a handful of skiers that arrived here with sealskins. This is a striking contrast compared to the crowd that usually drinks and eats here every season. We take our time to wear crampons (no snowshoe needed) and climb higher to reach our destination for lunch. On the tip of the mountain, where all cableways arrive, there is no one to be seen.

The reality of Covid strikes us again. Cima Zoncolan is usually populated all year long. If not by skiers, by courageous cyclists who conquer “the Kaiser” one of the hardest climbs in Italy and Europe.

Giro d’Italia on Monte Zoncolan

Now it’s only us up here. We let our eyes wander over the landscape and I glimpse at the cheese cottage where I worked a couple of summers ago. Snow is untouched on this side of the mountain. We can only spot animals’ footprints and I feel like I’m seeing Monte Zoncolan for the first time.

Malga Pozof, Rifugio Tamai, Monte Zoncolan, Friuli-Venezia Giulia, Italy
Me with Malga Pozof in the background

We continue to Rifugio Tamai where we eat lunch. Rifugio Tamai is particularly dear to my heart. Maybe it’s its sloping roof that makes this Italian mountain hut look like a native American shelter amongst the Alps. Or maybe it’s the amusing alpacas that greet tourists in the summer. Or maybe it’s the fact that when I worked in the cheese-hut Malga Pozof, we milked cows near here.
Most of all I like that in his hut, almost everything is handmade and home-made. From furniture to food, from social media management to the cozy wool hats that they produce and sell. The owners narrate their life here on social media with a unique delicacy. Their posts are poetry and although Rifugio Tamai is also very crowded in winter, I feel like this unusual and solitary dimension suits it best. Rifugio Tamai’s owners often organize the snowshoes treks I mentioned before. In the most Italian tradition, these treks are combined with cheese tastings. In a few words, you just can’t miss them.
Today we limit to lunch and after a succulent chestnut soup, frico, and home-baked crostata we retrace our own steps and head home.

Rifugio Tamai, Monte Zoncolan, Friuli-Venezia Giulia, Italy
Rifugio Tamai, Monte Zoncolan, Friuli-Venezia Giulia, Italy

Monte Zoncolan is part of the unknown Italy that is almost ignored by the wide public. Maybe it’s true, Friuli-Venezia Giulia is not a ski wonderland like Trentino Alto-Adige is. Yet, our 130 km of slopes and ski areas connect with not one but three European nations: Italy, Austria, and Slovenia.

If you want to stay close to the slopes you can’t miss the experience of sleeping in a “scattered hotel” or, as we say here, Albergo Diffuso. What is a scattered hotel? Albergo Diffuso is a particular type of hotel that is not enclosed in a single building. The hotel is actually scattered throughout a village in ancient but renovated houses. There might be common areas, but the purpose is to let you enjoy the slow life of the village. They are perfect for families or couples that wish to experience mountain life. According to the season of your trip, you can search for more activities in the area. Some are available on my blog, but you can always count on Turismo FVG for useful advice. Other blogs I strongly suggest are The Italian Smoothie for all kinds of treks and Somewhere FVG.

But there’s another big plus in choosing Friuli-Venezia Giulia for your holidays. Our region is small but features all kinds of environments and the Alps are two hours away from the seaside. Which means that if you choose your hotel wisely you can ski in the morning and have dinner at the seaside in the evening. You can ski on Monte Zoncolan one day and in Slovenia (Sella Nevea) or Austria (Pramollo) the next. You can be in Venice in two hours but also in Lubiana. The possibilities are endless and the value for money is optimal.

Monte Zoncolan, Friuli-Venezia Giulia, Italy

In this corner of Italy, nature still is the main protagonist of our mountains and cableways blend with landscapes. Some may argue that there are far fewer comforts here than in other regions, but I reply that that’s the beauty of living in the mountains.
Everything depends on which type of person you are. What you value more, comforts, or nature.
If you’re one of those people that wish to bring city-comforts up the mountains, Friuli-Venezia Giulia is not for you. And neither is this blog.

I hope I was able to inspire your next trip to Italy and Friuli-Venezia Giulia.

Useful info and links:

Motorway exit to visit Monte Zoncolan: From A4 Venezia-Trieste, take A23 and head towards Tarvisio. The highway exit is Carnia. From there follow directions to Tolmezzo and Monte Zoncolan.

Where to sleep:
Albergo Diffuso Sutrio
Albergo Diffuso Ravascletto
Dolomiti Village
B&B Profum di Bosc

Useful links:
https://www.turismofvg.it/montagna365/zoncolan
https://www.snow-online.com/ski-resorts/friuli-venezia-giulia
Rifugio Tamai

About this trekking:
Starting Point: Monte Zoncolan parking lot (Sutrio)
Length: 7,5 km back and forth (4,7 miles)
Difference in altitude: 470 mt (1500 feet)
Timing: 3 hours (with snow)
What to do in the area: Autumn Trekking: Anello Rifugio Floreanini Cimenti (Illegio), Terme di Arta


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Italia sconosciuta: Winter Trekking sul Monte Zoncolan, Friuli-Venezia Giulia

Monte Zoncolan, Friuli-Venezia Giulia, Italy

Quella che descriverò oggi è un’esperienza davvero unica.

In realtà, è qualcosa che spero fortemente che non sarai in grado di fare quando visiterai il Friuli-Venezia Giulia. Perché? Questo trekking invernale sulle piste innevate del Monte Zoncolan, Friuli-Venezia Giulia, Italia, è potuto accadere solo “grazie” al Covid-19.

Il Monte Zoncolan è LA stazione sciistica della nostra regione.
Anin a scià in Zonco” è la frase più frequente che si sente dire da un friulano medio in un soleggiato sabato di dicembre.

Il 2020, tuttavia, è stato tutto tranne che nella media. Il 19 dicembre 2020 alle 10.30 io e Stefano parcheggiamo così la nostra macchina in un parcheggio quasi deserto sul Monte Zoncolan. Ci dirigiamo verso le piste pressochè vuote con le ciaspole al posto degli sci. Siamo consapevoli che questa è la nostra unica possibilità per vivere il Monte Zoncolan a piedi, alla luce del sole e con mezzo metro di neve. La nostra meta finale è il rifugio “Rifugio Tamai”, a 400 metri sopra le nostre teste e sebbene sia vero che ci sono dei fuoripista che collegano il rifugio al paese di Sutrio (Udine), è anche vero che sono molto meno facili e più pericolosi di quanto faremo oggi.

Ho sempre paragonato le piste del Monte Zoncolan alle autostrade da sci. Personalmente preferirò sempre i sentieri stretti alle autostrade. Ma devo ammettere che mi ha dato una particolare e inusuale soddisfazione camminare sulle piste da sci levigate e intonse. Nel 2018 ho partecipato ad una ciaspolata al chiaro di luna sul sentiero che percorreremo oggi, ma allora era vietato toccare le piste per evitare danni. Con il Covid-19 e nessun turismo di massa invernale messo in stand-by, l’attraversamento delle piste è inevitabile e alquanto divertente. Diciamo che i pendii ripidi sono modo molto efficiente per testare il proprio respiro.

A metà percorso arriviamo al primo rifugio della nostra salita, Baita Goles. Questa mattina è popolata solo da una manciata di sciatori che si sono avventurati fin qui con le pelli di foca. È un contrasto netto con la folla che di solito beve e mangia qui in ogni stagione. Ci prendiamo il nostro tempo per indossare i ramponi (non servono le ciaspole) e salire più in alto per raggiungere la nostra destinazione per il pranzo. Sulla cima della montagna, meta di tutte le funivie, non si vede nessuno. La realtà di Covid ci colpisce ancora. Cima Zoncolan è abitualmente popolata tutto l’anno. Quando non ci sono sciatori, ci sono coraggiosi ciclisti che conquistano una delle salite più dure d’Italia e d’Europa. Adesso ci siamo solo noi qui. Lasciamo che i nostri occhi vagano sul paesaggio e io scorgo la malga dove ho lavorato un paio d’estati fa. La neve è intatta su questo lato della montagna. Riusciamo solo a individuare le impronte degli animali e mi sembra di vedere il Monte Zoncolan per la prima volta.

Snowy slopes on Monte Zoncolan, Friuli-Venezia Giulia, Italy

Continuiamo al Rifugio Tamai dove pranziamo. Il Rifugio Tamai è particolarmente caro al mio cuore. Forse è il suo tetto spiovente che lo fa assomigliare ad una capanna degli indiani d’America tra le Alpi. O forse sono i simpatici alpaca che accolgono i turisti in estate. O forse è il fatto che quando lavoravo nella Malga Pozof, mungevamo le mucche qui vicino.
Soprattutto mi piace che in questo Rifugio quasi tutto è fatto a mano e in casa. Dai mobili al cibo, dalla gestione dei social media ai calorosi cappelli di lana che producono e vendono. I proprietari raccontano la loro vita sui social media con una delicatezza unica. I loro post sono poesia e sebbene anche il Rifugio Tamai sia molto affollato in inverno, sento che questa dimensione insolita e solitaria gli si addice di più. I proprietari del Rifugio Tamai organizzano spesso le ciaspolate al chiaro di luna che ho citato prima. Nella tradizione più italiana possibile, questi trekking sono solitamente abbinati a degustazioni di formaggi. In poche parole, non puoi perderteli.
Oggi ci limitiamo al pranzo e dopo una succulenta zuppa di castagne, frico e crostata fatta in casa torniamo sui nostri passi e scendiamo a casa.

Il Monte Zoncolan fa parte dell’Italia sconosciuta che viene quasi ignorata dal vasto pubblico. Forse è vero, il Friuli-Venezia Giulia non è un paese delle meraviglie dello sci come il Trentino Alto-Adige. Eppure, i nostri 130 km di piste e comprensori sciistici collegano non uno ma tre nazioni europee: Italia, Austria e Slovenia.

Se vuoi soggiornare vicino alle piste non puoi perderti l’esperienza di dormire in un Albergo Diffuso. Cos’è un albergo diffuso? Una particolare tipologia di albergo che non è racchiuso in un unico edificio. L’hotel è in realtà sparso nel paese e situato in case antiche, ma ristrutturate. Potrebbero esserci delle aree comuni, ma lo scopo è farti godere la vita a passo lento del villaggio. Sono perfetti per famiglie o coppie che desiderano vivere la vita di montagna. Te ne suggerirò un paio di seguito.
A seconda della stagione del tuo viaggio, puoi cercare altre attività nella zona Zoncolan. Alcune sono disponibili sul mio blog (se sei un escursionista esperto puoi provare questa), ma puoi sempre contare sugli utili consigli dell’agenzia regionale per il turismo, la Turismo FVG. Altri blog che consiglio vivamente sono The Italian Smoothie per tutti i tipi di trekking e Somewhere FVG.

C’è un altro grande vantaggio nello scegliere il Friuli-Venezia Giulia per le tue vacanze. La nostra regione è piccola ma presenta ambienti di ogni genere e le Alpi distano due ore dal mare. Il che significa che se scegli saggiamente il tuo hotel potrai sciare la mattina e cenare in riva al mare la sera. Potrai sciare sul Monte Zoncolan un giorno e in Slovenia (Sella Nevea) o in Austria (Pramollo) il giorno successivo. In meno di due ore potrai essere a Venezia ma anche a Lubiana. Le possibilità sono infinite e il rapporto qualità-prezzo è ottimale.

In questo angolo d’Italia la natura è ancora la protagonista principale delle nostre montagne e le funivie si fondono con i paesaggi. Qualcuno potrebbe obiettare che qui ci sono molte meno comodità che in altre regioni, ma io rispondo che questo è il bello di vivere in montagna fino in fondo.
Tutto dipende dal tipo di persona che sei e da ciò che apprezzi di più, il comfort o natura.
Se sei una di quelle persone che vogliono portare il comfort cittadino in montagna, forse il Friuli-Venezia Giulia non fa per te. E nemmeno questo blog.

Spero di essere stato in grado di ispirare il tuo prossimo viaggio in Italia e in Friuli-Venezia Giulia.

Informazioni Utili e Link:

Uscita autostradale più vicina: Dalla A4 Venezia-Trieste prendi l’A23 in direzione Tarvisio. L’uscita autostradale più vicina è Carnia. Da lì segui le indicazioni per Tolmezzo prima e poi per il Monte Zoncolan.

Dove dormire:
Albergo Diffuso Sutrio
Albergo Diffuso Ravascletto
Dolomiti Village
B&B Profum di Bosc

Link Utili:
https://www.turismofvg.it/montagna365/zoncolan
https://www.snow-online.com/ski-resorts/friuli-venezia-giulia
Rifugio Tamai

Informazioni su questo trekking:
Punto di partenza: Monte Zoncolan parking lot (Sutrio)
Lunghezza: 7,5 km andata/ritorno
Dislivello: 470 mt
Tempo di percorrenza: 3 ore
Altre escursioni da fare in zona: Autumn Trekking: Anello Rifugio Floreanini Cimenti (Illegio)

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